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Résumés de thèses soutenues en 2016

Perles d’Afrique, des données archéologiques aux objets actuels : utilisations et symbolisme à travers l’exemple des perles du Cameroun

Mathilde Buratti
p. 99-100

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Index géographique :

Cameroun, Grassland
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Notes de la rédaction

Thèse de doctorat en anthropologie, ethnologie, préhistoire
Soutenue le 22 juin 2016
Université Paris 1, Panthéon Sorbonne
Direction : Manuel Gutierrez
Jury : C. Bela, Ph. Colomban, M. Gutierrez, A. Person, M. Valentin

Texte intégral

1La thèse est consacrée à l’étude diachronique des perles en Afrique. Leur production est avérée depuis près de 100 000 ans. Elles sont fréquemment trouvées en contexte funéraire, plus rarement en prospection et dans des sites d’habitat protohistoriques et historiques du fait de leur récupération par les populations locales actuelles. La permanence de la fabrication et l’intérêt pour les perles anciennes conduisent à s’interroger sur les causes de cet engouement si durable sur le continent.

2Pour y répondre l’étude propose une réflexion tripartite, centrée sur le Cameroun – pays surnommé « l’Afrique miniature » – et ses environs. La première partie présente les perles à travers un historique des recherches antérieures, peu nombreuses dans cette aire malgré la renommée des objets perlés récents du Cameroun, et une étude de corpus dans laquelle les techniques de production des perles et leurs montages en objet sont développés. La deuxième analyse les utilisations des objets perlés, tandis que la troisième est dédiée à leur symbolique.

  • 1 Beck H. C. (1928) – Classification and Nomenclature of Beads and Pendants. Archaeologia, 77 : 1-76.

3Afin d’étudier au mieux le corpus imposant composé de plusieurs centaines de milliers de perles et de centaines d’objets perlés, une nouvelle classification a été réalisée s’inspirant des travaux d’Horace C. Beck1. Les habitants du Cameroun sont éclectiques dans leurs choix. Les perles peuvent être d’origine minérale, synthétique, organique ou végétale. Leur longueur varie de moins d’un millimètre à une dizaine de centimètres, et leur rapport à la largeur n’est pas fixe. La majorité des perles sont régulières rondes ou à facettes, mais les pendants – perles ayant une lumière déviée du centre de gravité de la masse – ou les perles d’espacement – à plusieurs lumières – ne sont pas exceptionnelles. Certaines perles, comme les cauris, dont la partie bombée est arasée, sont irrégulières d’un point de vue géométrique mais témoignent d’un standard spécifique. L’étude typologique des perles met en avant la présence de modèles, nombreux mais précis, traduisant l’exigence des populations. La plupart des canons de perles sont visibles à différentes époques, par réemploi d’éléments anciens ou par reproduction de modèles. Un montage peut ainsi faire côtoyer des perles anciennes à la création de l’objet et d’autres plus récentes servant à la restauration d’un objet abîmé. Il est donc hasardeux de dater un site ou une œuvre par ses perles étudiées isolément.

4En revanche, les objets perlés pris comme « ensembles » sont plus spécifiques à une aire chrono-culturelle et peuvent donc constituer de bons fossiles directeurs. Il existe une grande flexibilité dans le choix des perles pour réaliser un même type d’objet tandis que le montage est orienté. Dans le cas des idiophones à percussion, la technique d’assemblage est induite par la nécessité de produire une note sonore et contrôlée. Mais dans d’autres cas, il s’agit de préférences culturelles : actuellement, les sociétés du Grassland privilégient la broderie sur âme de bois recouverte de tissu, tandis que les populations montagnardes du nord du pays favorisent les techniques de tissages empruntées à la vannerie. Dans les périodes plus anciennes, la nature du lien et la forme des objets réalisés étaient très différentes de celles que l’on observe actuellement, ce qui montre une évolution des techniques.

5Si les techniques ont changé au cours du temps, l’étude des usages des objets perlés montre à l’inverse une certaine pérennité. La deuxième partie de la thèse s’attache à démontrer, à travers de nombreux exemples empreints à diverses sociétés du Cameroun, qu’il existe actuellement un système commun et cohérent, vraisemblablement transposable aux objets perlés plus anciens. En effet, chaque objet perlé sert dans plusieurs domaines : social, spirituel, économique et artistique. L’utilisation de l’objet dans divers champs d’activité peut être concomitante ou différée, mais l’objet aura toujours un usage mélioratif et une symbolique positive. Un rapide tour d’horizon hors de notre zone d’étude suggère que ce ne serait pas propre à la région du Cameroun, mais commun à l’ensemble des religions du globe. De ce fait, nous émettons l’hypothèse d’une symbolique des perles universelle, remontant possiblement à la Préhistoire.

6Complétant cette signification générale des perles, les objets peuvent véhiculer des symboliques culturelles à travers l’iconographie et les couleurs. Ainsi, l’apparition du vert foncé dans les objets postérieurs à la seconde moitié du xxe siècle au Grassland aux côtés du rouge et du jaune (fig. 1) n’est pas liée à des évolutions techniques mais à des mutations politiques. Cette juxtaposition de teintes, visible depuis 1957, évoque les drapeaux du Cameroun, ainsi que les couleurs du panafricanisme.

Figure 1 - Calebasse recouverte d’une broderie perlée du Grassland, seconde moitié du xxe siècle

Figure 1 - Calebasse recouverte d’une broderie perlée du Grassland, seconde moitié du xxe siècle

Collection particulière.

© M. Buratti

7Une approche transdisciplinaire concernant les perles d’aigris a permis de conclure qu’elles seraient réalisées en labradorite. D’après les écrits, elles représentaient un marqueur social, puisqu’elles distinguaient les chefs du commun, mais elles correspondaient aussi à l’échelon suprême du système monétaire perlé du golfe de Guinée. Les perles avaient un rôle esthétique pour la parure des vivants et spirituel lorsqu’il s’agissait d’offrande funéraire ou religieuse.

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Notes

1 Beck H. C. (1928) – Classification and Nomenclature of Beads and Pendants. Archaeologia, 77 : 1-76.

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Table des illustrations

URL http://aaa.revues.org/docannexe/image/959/img-1.png
Fichier image/png, 273k
Titre Figure 1 - Calebasse recouverte d’une broderie perlée du Grassland, seconde moitié du xxe siècle
Légende Collection particulière.
Crédits © M. Buratti
URL http://aaa.revues.org/docannexe/image/959/img-2.jpg
Fichier image/jpeg, 1,3M
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Pour citer cet article

Référence papier

Mathilde Buratti, « Perles d’Afrique, des données archéologiques aux objets actuels : utilisations et symbolisme à travers l’exemple des perles du Cameroun », Afrique : Archéologie & Arts, 12 | 2016, 99-100.

Référence électronique

Mathilde Buratti, « Perles d’Afrique, des données archéologiques aux objets actuels : utilisations et symbolisme à travers l’exemple des perles du Cameroun », Afrique : Archéologie & Arts [En ligne], 12 | 2016, mis en ligne le 15 décembre 2016, consulté le 23 septembre 2017. URL : http://aaa.revues.org/959

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Auteur

Mathilde Buratti

mathilde_buratti@msn.com – Équipe Ethnologie Préhistorique, CNRS, UMR 7041 ArScAn, Maison Archéologie & Ethnologie, René Ginouvès, 21 allée de l’Université, 92023 Nanterre Cedex

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Droits d’auteur

CNRS - ArScAn. Cartographie d’après www.geoatlas.fr

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